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Turbogénérateurs : la recette pour un incendie de grande ampleur

Quel est le principal ingrédient d’un incendie dans un turbogénérateur ? Tout bonnement quelques centaines de litres d’huile minérale relativement faciles à enflammer. Explications…

Incendendie turbogénérateur : le risque

Une turbine en rotation engendre une force considérable portée par une série de larges paliers. Un flot continu d’huile lubrifiante est injecté à haute pression dans ces paliers. Lorsque la turbine accélère sa rotation, l’huile est propulsée en une fine pellicule de l’épaisseur d’un cheveu. La majeure partie de l’énergie mondiale est produite par des turbines dont le bon fonctionnement dépend de ce type de système de lubrification. Non seulement une panne du réseau d’alimentation en huile pose problème pour la turbine, mais elle représente également un risque sérieux d’incendie.

Inflammation de l’huile : un danger clair et présent

Lorsqu’un lubrifiant prend feu, l’absence de systèmes anti-incendie et de protocoles d’urgence adéquats peuvent provoquer de sérieux dégâts et entraîner une longue interruption de l’activité. Sur les 15 dernières années, FM Global a constaté que des défaillances dans les systèmes de protection contre les incendies de lubrifiants avaient joué un rôle majeur dans 17 feux déclarés sur des sites de production d’électricité. A eux seuls, les dégâts matériels (hors pertes dues à l’interruption de l’activité) se sont élevés à plus de 400 millions de dollars, avec plus de 20 millions de MWh perdus soit l’équivalent de la capacité de production annuelle d’un fournisseur d’électricité privé de taille moyenne.

Quel est le principal « ingrédient » d’un incendie dans un turbogénérateur ?

Les feux déclarés sur des huiles lubrifiantes, hydrauliques, de systèmes de commande et d’étanchéité sont plus fréquents que la plupart des fournisseurs ne veulent bien l’admettre. Dans la plupart des cas, seuls sont notés ou signalés les feux ou autres accidents ayant entraîné un arrêt de l’activité. Alors quelles sont les principales origines des fuites d’huile pouvant occasionner des incendies dans les centrales électriques ? D’après les statistiques de FM Global, ces fuites sont principalement dues aux facteurs suivants :

  • panne électrique ;
  • erreur d’ajustage/montage ;
  • erreur de l’opérateur ;
  • vibrations.

Afrique du Sud  : le problème était mécanique mais…

En janvier 2003, un turbogénérateur de 600 MW situé dans une centrale électrique de Witbank, en Afrique du Sud, a subi d’importants dégâts mécaniques et un incendie, suite à la fissure et casse d’une aube de turbine, qui a provoqué de sévères vibrations. L’origine du problème était mécanique mais le lubrifiant a continué de s’écouler et d’alimenter l’incendie pendant plus d’une heure, malgré l’arrêt brutal de la turbine. La reconstruction de la génératrice a nécessité d’importants coûts – en plus de ceux découlant de l’arrêt de la production – et environ un an de travaux.

Boston, Massachusetts, États-Unis, un feu tridimensionnel

En octobre 2002, une turbine à vapeur de 360 MW a subi de fortes vibrations qui ont déclenché une fuite du joint hydrogène/huile du générateur. L’huile s’est enflammée et un mur de flammes s’est propagé vers les niveaux inférieurs, créant un feu tridimensionnel. L’alimentation électrique n’a pas été coupée sur le coup. L’huile a continué de s’écouler pendant plus d’une heure. Cette unité a été définitivement mise hors-service.

Pour approfondir ses connaissances sur les risques d’incendies rencontrés par les producteurs d’électricité, FM Global a mené dès 2004 un ambitieux projet pilote unique en son genre, dans le campus de recherche de l’entreprise à West Gloucester, dans l’État de Rhode Island, aux États-Unis. Pour savoir plus sur ce programme, lire également « Turbogénérateurs : le grand test »

FM Global est le spécialiste mondial de la prévention, la gestion et l'assurance des risques industriels. Un seul but: garantir aux entreprises la continuité de leurs activités partout dans le monde.

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